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lunes, 28 de junio de 2010

Sexo, grillos y cintas de video

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Pareja de grillos marcados. Foto: Rolando Rodríguez-Muñoz

Una de las predicciones fundamentales de la selección sexual es la que afirma que los machos deberían tener una variación en su éxito reproductor a lo largo de su vida mucho mayor que la que tienen las hembras. Esto quiere decir que  habrá machos que tendrán muchos descendientes mientras que otros apenas los tendrán, mientras que en el caso de las hembras esas variaciones serán mucho menores. Estas predicciones se basan sobre todo en los estudios realizados con unos pocos grupos de vertebrados y en muchas ocasiones en condiciones de cautividad, en las que muchos de los aspectos que afectan a la historia de la vida de los organismos, como la depredación o la mortalidad por causas meteorológicas, no son tenidos en cuenta.

Rolando Rodríguez Muñoz, investigador de la Universidad de Exeter, y sus colaboradores han realizando un experimento sin precedentes en el que han seguido una población salvaje de Grillo campestre (Gryllus campestris) durante dos generaciones con el fin de comprobar si esas predicciones eran ciertas. Para ello han marcado con etiquetas individuales todos los grillos de una población (N= 152) localizada en un prado asturiano y los han observado día y noche mediante el empleo de cámaras de vídeo, que finalmente han dado como resultado 250.000 horas de grabación. Asimismo, a todos los animales se les tomó una muestra de tejido para realizar análisis genéticos y de esta forma poder determinar inequívocamente el parentesco entre padres e hijos. Los resultados de este experimento han sido publicados recientemente en la prestigiosa revista Science.


Como se hizo

Gracias a este diseño experimental, los investigadores fueron capaces de examinar directamente tanto el número de apareamientos de cada individuo (y la pareja con las que las realizaba) como el número de descendientes que cada uno de esos individuos dejaba a la siguiente generación. 

Número de descendientes adultos por cada individuo para las hembras (A) y los machos (B). Science 328: 1269-1272.

Los resultados demostraron que no había diferencias significativas en la variación en el número de apareamientos por individuo entre sexos, pero había una variación significativamente mayor en el número de descendientes producidos por los machos. De todas formas se observaba que los patrones entre sexos eran muy similares y que además había un gran número de hembras que no dejaban ningún descendiente a la siguiente generación, un resultado que no era el que predecía la teoría.

Otro de los resultados obtenidos por el grupo de investigación fue el de que ambos sexos se beneficiaban de los apareamientos múltiples. En el caso de los machos resulta evidente que cuanto mayor sea el número de parejas con las que se apareen, más descendientes tendrán, pero en el caso de las hembras las cosas no son tan sencillas. Aunque a las hembras de grillo les bastaría con un sólo apareamiento para que todos sus huevos quedaran fecundados, lo cierto es que se aparean con varios machos a lo largo de toda la estación de cría. Cuando estudiaron mediante análisis genéticos la descendencia de los grillos observaron que las hembras que se habían apareado con más machos tuvieron un mayor número de descendientes, por lo que parece que la promiscuidad también resultaba beneficiosa para ellas.



Pero las investigaciones del grupo del Dr. Rodriguez-Muñoz aun tienen que dar lugar a una gran cantidad de interesantes resultados una vez que hayan sido procesados todos los datos acumulados a lo largo de estos años. Conocer el destino de todos y cada uno de los individuos de una población: sus parejas, cuándo y como murieron, el tiempo que dedican a alimentarse, a cantar o a aparearse es algo casi imposible de conseguir en condiciones naturales y ellos lo han conseguido.

Referencias

Rodríguez-Muñoz R, Bretman A, Slate J, Walling CA, & Tregenza T (2010). Natural and sexual selection in a wild insect population. Science (New York, N.Y.), 328 (5983), 1269-72 PMID: 20522773

4 comentarios:

  1. Es un experimento muy interesante, y menudo curro el de los investigadores, mi enhorabuena para ellos. No he leído el artículo y ahora mismo no recuerdo como es el aparato reproductor de los grillos pero a la vista de los resultados me pregunto si las hembras disponddrán de algún método para seleccionar el esperma, anatómico o fisiológico como aparece en otros animales, explicaría lo de la promiscuidad.

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  2. Los machos grillos depositan un espermatóforo que la hembra recoge en la cloaca y luego almacena. Ahí están los espermatozoides que usará para fecundar la puesta.
    En muchas especies se produce selección espermática, o sea, que la hembra es capaz de seleccionar a posteriori, después de la cópula, entre los espermatozoides de los distintos machos y creo que en insectos también ocurre.

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  3. ¡Cagunmimanto...!
    ¡Y eo de guaje mexando nos furacos pra pañarlos!

    Flipo en colores. No se que me alucina más, si el trabajo de colocar las cámaras, el cableado, ver las grabaciones, tomar muestras de DNA, etc., o el simple hecho de que a alguno se le ocurra y llevarlo a la práctica. Vamos, estar en el chigre y decir: ¡Oye, y si agarramos todos los grillos de un prao y los marcamos...! Desde luego, yo le contestaría con un ¡vete mexar la sidra! Pero ¿que quies? En Asturias somos asi, bobina ¡Grandones!
    Espero que David pueda hacer llegar que mis felicitaciones a todo el equipo y a él gracias por acercarnos al común de los mortales este tipo de investigaciones. Los que terminamos la carrera hace 30 años aprendemos mucho.
    HAXA SALÚ

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